Hvorfor NASA valgte Space Rock Bennu for sitt asteroide-samplingoppdrag

Radarbilder av Asteroid Bennu

NASAs Deep Space Network -antenne i Goldstone, California, tok disse radarbildene av asteroiden Bennu i 1999, da romsteinen fremdeles var kjent som 1999 RQ36. (Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech)





CAPE CANAVERAL, Fla. - Hva er så spesielt med Bennu?

NASA hadde bokstavelig talt tusenvis av potensielle mål for asteroide-prøvetaking OSIRIS-REx-oppdrag , som er planlagt å starte torsdag (8. september) fra Cape Canaveral Air Force Station her. Men byrået bestemte seg for en romstein ved navn Bennu, fordi asteroiden sjekker av tre viktige bokser.

'Bennus størrelse, primitive og karbonrike sammensetning og bane gjør den til en av de mest fascinerende og tilgjengelige asteroider , og det er derfor det til slutt ble valgt som mål-asteroide for OSIRIS-REx-oppdraget, sa Christina Richey, nestleder for OSIRIS-REx-programforsker ved NASAs hovedkvarter i Washington, DC, under en pressekonferanse tirsdag (6. september). [ Osiris-Rex: NASAs Asteroid Sample-Return Mission in Pictures ]



Hovedmålet med OSIRIS-REx-oppdraget på 800 millioner dollar (hvis navn er kort for Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer) innebærer å lære mer om rollen asteroider kan ha lekt med å så jorden (og kanskje andre verdener) med livets byggesteiner.

NASAs Deep Space Network -antenne i Goldstone, California, tok disse radarbildene av asteroiden Bennu i 1999, da romsteinen fremdeles var kjent som 1999 RQ36.(Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech)

Hvis alt går etter planen, kommer OSIRIS-REx til Bennu i august 2018, ta minst 60 gram asteroidemateriale to år senere og returnerer denne prøven til jorden i september 2023.



Snagging prøver fra en asteroide i dyp plass er en vanskelig operasjon under alle omstendigheter, men det er spesielt vanskelig når romsteinen er mindre enn 660 fot (200 meter) eller så bred, sa Richey. Det er fordi små asteroider roterer raskt - noen ganger raskt nok til å slenge materiale fra overflaten, og etterlater små ting som en besøkende sonde kan ta.

'Videre er det vanskelig [for et romfartøy] å matche rotasjonshastigheten til et raskt roterende objekt,' sa Richey.

Men Bennu er nesten 500 meter i diameter, og den roterer bare en gang hver 4,3 time-sakte nok til at OSIRIS-REx skal kunne skaffe prøver via en 'sikker, jevn, langsom high-five' av overflaten, hun la til.



Den nesten sfæriske asteroiden er også ganske tilgjengelig, takket være en relativt jordlignende bane. Bennu fullfører en runde rundt solen hvert 1,2 år og kommer til jordens nabolag hvert sjette år, sa Richey. I tillegg er asteroidens bane tilbøyelig med bare 6 grader sammenlignet med jordens.

'Så det er virkelig optimalt for tilgjengelighet, for romfartøyet å gå til og deretter komme tilbake fra' på relativt kort tid, sa Richey.

Så er det sammensetningen.

Bennu 'har en veldig mørk, svart overflate som vi tror indikerer høye konsentrasjoner av karbon, og forhåpentligvis i form av organisk materiale,' sa OSIRIS-REx hovedforsker Dante Lauretta, fra University of Arizona, til guesswhozoo.com i forrige måned.

'Vi er virkelig interessert i å bringe tilbake en uberørt prøve av det tidlige solsystemet,' la han til. 'Leverte disse kroppene [som Bennu] organisk materiale og vann, i form av hydrerte mineraler som leire, til overflaten på planeten vår som skapte beboeligheten og miljøene som kan ha ført til livets opprinnelse?'

NASA sender en sonde til asteroiden Bennu for å samle prøver fra romsteinen og returnere dem til jorden. Se hvordan NASA

NASA sender en sonde til asteroiden Bennu for å samle prøver fra romsteinen og returnere dem til jorden. Se hvordan NASAs OSIRIS-REx-oppdrag for å samle prøver av asteroiden 1999 RQ36 vil skje i denne guesswhozoo.com-infografikken.(Bildekreditt: Karl Tate/guesswhozoo.com)

Men Bennu var ikke den eneste asteroiden som oppfylte alle disse nødvendige kriteriene. Faktisk identifiserte OSIRIS-REx-teamet til slutt fem passende finalister, sa Lauretta.

'Vi valgte asteroiden Bennu som det endelige målet for OSIRIS-REx fordi det var så godt karakterisert, med radardata og teleskopiske data, at vi følte at det virkelig reduserte risikoen for misjonsprofilen,' sa han under tirsdagens pressekonferanse.

Faktisk er Bennu, som ble oppdaget i 1999, den best forståtte asteroiden nær jorden som aldri har blitt besøkt av et romfartøy, sa Richey.

Bennu tilbyr også noen bonuser. Det er klassifisert som en potensielt farlig asteroide, og det er en liten sjanse for at den kan smelle ned i jorden på slutten av det 22. århundre, har forskere sagt. OSIRIS-RExs observasjoner vil tillate forskere å finjustere forståelsen av Bennus bane, og dermed trusselen den utgjør for Jorden, sa Lauretta. Oppdraget bør også kaste lys over kreftene som kan dytte en asteroide på denne måten og det langs banen, sa Lauretta.

En slik kraft kommer fra solenergien som asteroider utstråler som varme, i et fenomen kjent som Yarkovsky -effekten.

'Når det skjer, fungerer det som en thruster og endrer banen til asteroiden,' sa Lauretta til guesswhozoo.com i august. 'Hvis du vil være i stand til å forutsi hvor et objekt som Bennu kommer til å være i fremtiden, må du redegjøre for dette fenomenet, og vi skal gi den beste vitenskapelige undersøkelsen av dette fascinerende konseptet noensinne.'

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg oss @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Opprinnelig publisert den guesswhozoo.com .