Merkelige 'bål' på landsstørrelse på solen avslørt på bilder som er nærmest noensinne

Det tok bare en runde med fotografier fra et nytt solvitenskapelig romfartøy for at forskere skulle lære noe nytt om solen.



Solar Orbiter, et felles prosjekt av NASA og European Space Agency (ESA), lansert i februar å gi mennesker et helt nytt syn på solen vi ser hver dag i livet vårt. Og det er bokstavelig talt et nytt syn: romfartøyet er utstyrt med teleskoper og vil avslutte oppdraget nærmere solen enn noen sonde som bærer slike instrumenter har før.



Selv med bare oppdragets første bilder, har forskere allerede identifisert et fantastisk nytt fenomen de kaller 'leirbål'.

'Vi har aldri vært nærmere solen med et kamera, og dette er bare begynnelsen på den lange, episke reisen til Solar Orbiter,' sa Daniel Müller, ESAs Solar Orbiter -prosjektforsker, under en pressekonferanse torsdag 16. juli. ).



I slekt: Solar Orbiter: Det amerikansk-europeiske oppdraget for å utforske solens poler på bilder

Dette bildet av solen fra det felles europeiske-amerikanske. Solar Orbiter viser et solar

Dette bildet av solen fra det felles europeiske-amerikanske. Solar Orbiter viser et solar 'leirbål' (markert med pil) jordens størrelse for skala.(Bildekreditt: Solar Orbiter/EUI Team/ESA & NASA; CSL, IAS, MPS, PMOD/WRC, ROB, UCL/MSSL)



Etter lanseringen, Solar Orbiter utholdt en mindre hikke : ESA stoppet kort tid romfartøyets igangkjøringsprosess da koronaviruspandemien begrenset byråets støttekapasitet. Men pausen varte ikke lenge før igangkjøringen ble gjenopptatt som forberedelse til romfartøyets første sløyfe rundt solen.

Mellom koronaviruset og noen instrumentkrefter rett før lanseringen, hadde teamet satt sine forventninger til de første bildene lave.

'For å være ærlig, så turte jeg ikke å forvente noe,' sa David Berghmans, romfysiker ved Royal Observatory i Belgia, og hovedforsker av et av instrumentene ombord på Solar Orbiter, under pressekonferansen.



Disse bildene fra Solar Orbiter, et felles prosjekt av NASA og European Space Agency, viser de nærmeste bildene av stjernen som er tatt. De ble tatt til fange i en nær tilnærming 30. mai 2020.

Disse bildene fra Solar Orbiter, et felles prosjekt av NASA og European Space Agency, viser de nærmeste bildene av stjernen som er tatt. De ble tatt til fange i en nær tilnærming 30. mai 2020.(Bildekreditt: Solar Orbiter/EUI Team/ESA & NASA; CSL, IAS, MPS, PMOD/WRC, ROB, UCL/MSSL)

Og det er den første nære tilnærmingen, eller perihelionen, som produserte de nylig utgitte bildene 15. juni. Manøvren brakte romfartøyet til 48 millioner miles (77 millioner kilometer) fra solen; det er omtrent halvparten avstanden som jorden går i bane rundt . Ved slutten av oppdraget vil Solar Orbiter igjen halvere denne avstanden.

Men selv de første bildene, viste det seg, var fulle av pirrende severdigheter.

'Det er fantastisk i de minste detaljene hvor mye som skjer der,' sa Berghmans. 'Vi kunne ikke tro det da vi først så dette, og vi begynte å gi det vanvittige navn som bål og mørke fibriller og spøkelser og hva vi så. Det er så mange nye små fenomener som skjer i den minste skalaen. '

I slekt: Verdens største solteleskop produserer aldri et bilde av stjernen vår

'Bål' på solen

En fullsolsikt tatt av Solar Orbiter 30. mai 2020.

En fullsolsikt tatt av Solar Orbiter 30. mai 2020.(Bildekreditt: Solar Orbiter/EUI Team (ESA & NASA); CSL, IAS, MPS, PMOD/WRC, ROB, UCL/MSSL)

Misjonsforskere er spesielt begeistret fordi de identifiserte en helt ny funksjon i bildene, takket være deres fine detaljer. Disse strukturene er små (vel, små i forhold til solen, uansett) bursts som forskerne har kalt 'leirbål.' Den minste av disse bålene er omtrent på størrelse med et europeisk land, ifølge Berghmans.

'Leirbålene er små slektninger til solfakkelene som vi kan observere fra jorden, millioner eller milliarder ganger mindre,' Berghmans heter det i en uttalelse fra ESA . 'Solen kan se stille ut ved første øyekast, men når vi ser i detalj, kan vi se disse miniatyrblussene overalt hvor vi ser.'

Et bilde som ble tatt av Solar Orbiter 30. mai 2020, viser et høyoppløselig syn på solen i ultrafiolett, slik at forskere kan studere stjernen

Et bilde som ble tatt av Solar Orbiter 30. mai 2020, viser et høyoppløselig syn på solen i ultrafiolett, slik at forskere kan studere stjernens utrolig varme ytre atmosfære eller korona.(Bildekreditt: Solar Orbiter/EUI Team (ESA & NASA); CSL, IAS, MPS, PMOD/WRC, ROB, UCL/MSSL)

Solar Orbiter -forskere er ikke sikre på om disse bålene virkelig er miniatyrversjoner av solfakkelforskerne som forskere har studert i flere tiår, eller om de fungerer annerledes enn sine mer dramatiske motstykker. 'Det er for tidlig å trekke noen vitenskapelige konklusjoner,' sa Müller.

Men forskerne håper at videre studier av disse leirbålene vil hjelpe forskere med å løse et av solens viktigste mysterier: hvorfor dens ytre atmosfære, kalt corona, er så mye varmere enn den synlige overflaten.

Et bilde tatt av Solar Orbiter

Et bilde tatt av Solar Orbiter's Extreme Ultraviolet Imager 30. mai 2020 viser 'bål' over hele soloverflaten.(Bildekreditt: Solar Orbiter/EUI Team (ESA & NASA); CSL, IAS, MPS, PMOD/WRC, ROB, UCL/MSSL)

Mens den synlige overflaten av solen er omtrent 99 000 grader Fahrenheit (55 000 grader Celsius), er den sprø corona er en svelging millioner grader under ethvert målesystem. Det har vært et mangeårig puslespill for forskere, siden det logisk sett burde vært kjøligere lenger unna fusjonsovnen inne i solen, og det er en av gåtene som nye oppdrag som Solar Orbiter og NASAs Parker Solar Probe var designet for å prøve å takle.

Parker Solar Probe vil forresten fly mye nærmere solen enn Solar Orbiter gjør, men den bærer ikke teleskopisk utstyr, bare instrumenter som måler det nærmeste miljøet. Solar Orbiter bærer begge typer instrumenter.

Og forskerne på Solar Orbiter er sikre på at disse første bildene bare er begynnelsen på funnene oppdraget vil muliggjøre.

'Du må huske at de nåværende dataene vi viser i dag, bare er biprodukter av tekniske tester vi gjorde, i disse bildene er instrumentene ikke fullt konfigurert ennå,' sa Berghmans.

Videre er solen for tiden på det roligste punktet i sin 11-årige aktivitetssyklus , så Solar Orbiter burde ha mye mer energiske fenomener å studere etter hvert som oppdraget utvikler seg.

I slekt: Hva er inne i solen? En stjernetur fra innsiden og ut

Nærmere solbilder kommer

Et bilde tatt av Solar Orbiter

Et bilde tatt av Solar Orbiter's Extreme Ultraviolet Imager viser ultrafiolett stråling produsert av hydrogen i solen, slik at forskere kan studere den nedre atmosfæren i solen, under stjernens ultrahot corona.(Bildekreditt: Solar Orbiter/EUI Team (ESA & NASA); CSL, IAS, MPS, PMOD/WRC, ROB, UCL/MSSL)

Solar Orbiter -romfartøyet, som totalt kostet 1,5 milliarder dollar spredt mellom flere enheter, fortsetter sitt cruise mot solen. Under toktet vil romfartøyets lokale instrumenter fungere kontinuerlig, mens de teleskopiske bildene slås på og av avhengig av muligheter. Så, i november 2021, begynner vitenskapen for alvor.

For det første vil den gradvis gå nærmere solen i løpet av noen år, hjulpet av svinger forbi Venus for å sende den nærmere målet. Så, i 2025, vil romfartøyet forlate hovedplanet i solsystemet og begynne å følge en skrå bane som lar det se solens poler, som aldri har blitt sett så detaljert.

Men mens fremtidige bilder har enda mer vitenskapelig perspektiv, er det fortsatt noe spesielt med de første bildene fra oppdraget, sa forskerne.

'Natten vi lanserte, slo det meg at Solar Orbiter vil gå og utforske fjerne deler av solsystemet og ... se solen fra et helt annet perspektiv,' sa Müller. 'Det var virkelig som om romfartøyet hadde sendt oss et postkort fra reisen.'

Send Meghan Bartels på e -post mbartels@guesswhozoo.com eller følg henne på Twitter @meghanbartels. Følg oss på Twitter @Spacedotcom og på Facebook.