Virgin Galactics historiske romfart varsler en kommende alder med nye amerikanske menneskelige romfartssprang

Virgin Galactic brakte nettopp menneskelig romfart tilbake til amerikansk jord etter en syv års pause, og andre private selskaper er klare til å gjøre noen store sprang.



Virgin's VSS Unity suborbital spaceliner steg til en maksimal høyde på 51,4 miles (82,7 kilometer) under en rakettdrevet testflytur over Californias Mojave-ørken i går (13. desember).



Milepælen markerte den første USA-baserte besetningen til den siste grensen siden NASA grunnet sin romfergeblåte i juli 2011. Og det var den første romfarten noensinne av et privat kjøretøy designet for å frakte kommersielle passasjerer. (Uansett med et mål: Selv om mange mennesker plasserer grensen til det ytre rom 62 miles, eller 100 km, oppe ved 'Karman Line', tildeler det amerikanske luftvåpenet astronautvinger til personell som når en høyde på 50 miles eller 80 miles km.) [ I bilder: Virgin Galactics SpaceShipTwo enhet svever til verdensrommet ]

'I dag har vi vist at Virgin Galactic virkelig kan åpne rom for å forandre verden for godt,' sa Virgin Galactic -grunnlegger Sir Richard Branson i en uttalelse etter flyreisen i går .



Virgin Galactic

Virgin Galactics VSS Unity-romfartøy fanget dette synet på jorden mot verdensrommet under sin fjerde rakettdrevne testflyging, som fant sted 13. desember 2018.(Bildekreditt: Virgin Galactic)

'Vi vil nå fortsette med den gjenværende delen av flytestprogrammet vårt, som vil se at rakettmotoren brenner lenger og VSS Unity flyr enda raskere og høyere mot å gi tusenvis av private astronauter en opplevelse som gir et nytt, planetarisk perspektiv til våre forholdet til jorden og kosmos, 'la han til. 'Dette er en viktig dag, og jeg kunne ikke vært mer stolt av lagene våre som sammen har åpnet et nytt kapittel om romforskning.'



VSS Unity er designet for å frakte seks passasjerer, to piloter og vitenskapelige eksperimenter på korte turer til suborbital plass. Virgin Galactic selger seter på bilen for 250 000 dollar stykket.

Gårsdagens fly hadde ingen passasjerer, bare piloten Mark Stucky og co-pilot Frederick 'C.J.' Sturckow. Men gitt oppdragets suksess, kan de første kommersielle flyvningene til VSS Unity komme ganske snart. Og ikke bli overrasket om et annet selskap offisielt går inn i romturistvirksomheten på omtrent samme tid som Virgin.

Blue Origin, romfartsselskapet som drives av grunnleggeren av Amazon.com, Jeff Bezos, utvikler sitt eget, gjenbrukbare suborbitalsystem kalt New Shepard, som allerede har gjennomført flere ubesatte testflyvninger. Blue Origin planlegger å begynne å selge billetter til New Shepard neste år, har selskapets representanter sagt (selv om de ennå ikke har oppgitt prisen).



Virgin Galactic

Virgin Galactics VSS Unity zoomer mot verdensrommet under en rakettdrevet testflyging 13. desember 2018.(Bildekreditt: Virgin Galactic/www.MarsScientific.com & Trumbull Studios)

Og så er det orbital romfart. To andre amerikanske selskaper, SpaceX og Boeing, har NASA-kontrakter på flere milliarder dollar for å fly astronauter til og fra International Space Station (ISS). SpaceX vil bruke sin Falcon 9-rakett og Crew Dragon-kapsel, mens Boeing vil gjøre jobben med sin CST-100 Starliner-kapsel og United Launch Alliance (ULA) Atlas V-raketter. [ Crew Dragon og Starliner: En titt på kommende astronaut -drosjer ]

Crew Dragon er planlagt å starte på sin første ubesatte testoppdrag til ISS 17. januar , og Starliner bør gjøre det samme i mars, hvis gjeldende tidsplaner holder. Hvis alt går bra på disse flyvningene, flyr SpaceX med et testoppdrag med mannskap til bane i juni, og Boeing vil følge med en lignende flytur i august.

Å bringe disse to kjøretøyene fullt ut i bruk vil være en veldig stor avtale: I de siste 7,5 årene har NASA og alle andre romfartsorganisasjoner vært avhengige av russiske Soyuz -romfartøyer og raketter for å ferge astronautene sine til og fra bane. Så et alvorlig problem med en Soyuz kan teoretisk avbryte tilgangen til ISS i lange strekninger, til problemet blir identifisert og løst.

Faktisk kjempet NASA, Russland og andre ISS-partnere med muligheten for en langvarig stand-down tidligere i høst, etter at en Soyuz-rakett fungerte feil under en mannskapsoppskytning til kretsløpet.

Disse fryktene oppsto selvfølgelig ikke. Passasjerene på flyet 11. oktober, NASAs Nick Hague og kosmonauten Alexey Ovchinin, foretok en sikker nødlanding på steppene i Kasakhstan omtrent 20 minutter etter løfting. Årsaken til anomalien ble raskt sporet til en bøyd sensor på en av rakettens stropp-boostere, og Soyuz kom tilbake til bemanningsflyging med en perfekt bildeoppstart mot ISS 3. desember.

NASA utvikler sitt eget romfartssystem med mannskap, som er designet for å hjelpe astronauter med å komme til månen, Mars og andre dype romdestinasjoner. Nøkkelstykkene er Orion -kapselen og en gigantisk ny rakett kalt Space Launch System (SLS).

Orion har allerede en ubesatt testflyging under beltet, et raskt oppdrag til jordens bane i desember 2014. Men SLS har ennå ikke løftet seg, og den får ikke vingene i 18 måneder til i det minste. Rakettens første testflyging, kjent som Exploration Mission-1 (EM-1), er for tiden planlagt til juni 2020. På den flyturen vil SLS sende en ubesatt Orion på en tre ukers reise rundt månen. (Orions flytur fra desember 2014 brukte forresten en ULA Delta IV Heavy -rakett.)

Den første bemannede Orion-SLS-flyvningen, månens flyby-innsats EM-2, er for tiden planlagt til 2023.

NASA ser for seg Orion, SLS og en planlagt måne-bane rundt Lunar Gateway som hjelper byråets astronauter med å komme til månens overflate i slutten av 2020-årene, og videre til Mars et tiår eller så senere. Men byrået er ikke den eneste organisasjonen som jobber seriøst for å utforske menneskelig rom i dypt rom.

SpaceX utvikler en gigantisk, gjenbrukbar kombinasjon av rakett-romskip 'Super Heavy' og 'Starship' (tidligere 'BFR' og 'BFS', som var forkortelse for 'Big Falcon Rocket' og 'Big Falcon Spaceship'). Denne transportarkitekturen kan fly sine første passasjerer til Mars i 2020 -årene hvis alt går bra, har SpaceX -grunnlegger og administrerende direktør Elon Musk sagt.

Musks overordnede mål er å hjelpe til med å etablere et selvbærende oppgjør på den røde planeten. Det har faktisk vært hans ambisjon i flere tiår; Musk har gjentatte ganger sagt at han grunnla SpaceX i 2002 først og fremst for å bidra til å gjøre menneskeheten til en flerplanet art.

Bezos og Blue Origin har et lignende langsiktig mål; selskapets representanter har gjentatte ganger sagt at selskapet har som mål å hjelpe millioner av mennesker til å bo og arbeide i verdensrommet.

Mike Walls bok om jakten på fremmede liv, ' Der ute '(Grand Central Publishing, 2018; illustrert av Karl Tate ) er ute nå. Følg ham på Twitter @michaeldwall . Følg oss @Spacedotcom eller Facebook . Opprinnelig publisert den guesswhozoo.com .