Tårer og applaus: Cassini -teamet reflekterer over Saturn -stupet

Etter at Cassini -romfartøyets siste dykk i Saturns atmosfære, sier oppdraget forskere og ingeniører at de er stolte av det lille romfartøyet som gikk langt utover forventningene, trist å miste sitt konstante syn på Saturn og familien av forskere, ivrige etter å komme tilbake til den planeten og dens fascinerende måner - og klar for litt champagne.





Nøkkelmedlemmer i Cassini-teamet samlet seg på NASAs Jet Propulsion Laboratory (JPL) i California i dag (15. september) for å tale mediene like etter at de hadde sett romfartøyet sitt siste steg, og samlet første-i-sitt-slag data om den ringete planetens stemningen på vei ned.

'Når jeg ser tilbake på Cassini -oppdraget, ser jeg et oppdrag som var løper et 13-årig maraton av vitenskapelig oppdagelse, og denne siste bane var bare den siste runden - og derfor sto vi for å feire at vi hadde fullført løpet, sa Linda Spilker, Cassini -prosjektforskeren ved JPL, under pressekonferansen. «Jeg vet at jeg sto der med en blanding av applaus og tårer. Fordi det føltes så mye som å miste en venn, et romfartøy jeg hadde blitt så godt kjent med. [ I bilder: Cassini -oppdraget ender med episk dykk i Saturn ]

Cassini -prosjektleder Earl Maize (til venstre) og romfartsoperasjonsteamleder Julie Webster omfavner etter at Cassini -romfartøyet stupte inn i Saturn, fredag ​​15. september 2017 på NASA



Cassini -prosjektleder Earl Maize (til venstre) og romfartsoperasjonsteamleder Julie Webster omfavner etter at Cassini -romfartøyet stupte inn i Saturn, fredag ​​15. september 2017 ved NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, California.(Bildekreditt: NASA/Joel Kowsky)

'Og når du ser fremover, både en slutt og en begynnelse, er det så mye igjen,' la hun til. 'Så mye utrolig vitenskap er igjen for å finne ut og forstå - tiår' verdt - vitenskap som vil spenne over en generasjon. '

Paneldeltakerne bodde på romskipets ekstraordinære reise, som de sa at den utførte feilfritt og over all forventning.



- Jeg har nesten ikke ord, sa Julie Webster, operasjonsleder i Cassini -romfartøyet på JPL, på pressekonferansen. 'Vi har hatt 13 år på Saturn, men 20 år med et utrolig romfartøy som ble designet av mennesker - og jeg kan ikke understreke dette nok - som hadde 30 års erfaring da de designet det. De tok alle lærdommene fra Voyagers, og Galileos, og magellanerne , og Mars Observer , og bygde et perfekt romfartøy. Helt til siste ende. '

NASA

NASAs Cassini Saturn -oppdragsprogramleder ved JPL, Earl Maize (til venstre), prosjektforsker ved JPL, Linda Spilker (i midten) og romfartøyets teamleder Julie Webster (til høyre), reagerer på å se bilder av Cassinis vitenskaps- og ingeniørteam under en presse konferanse etter slutten av Cassini -oppdraget, fredag ​​15. september 2017 ved NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, California.(Bildekreditt: NASA/Joel Kowsky)



Webster var ikke nervøs under det siste dykket - Cassinis første dykk uten sidestykke mellom Saturn og ringene i april var langt mer nervepirrende. 'Jeg kunne knapt snakke, jeg kunne knapt puste, da vi ventet på det signalet, for å si at vi kom igjennom, inne i ringene,' sa hun. 'Og denne siste gangen har jeg ingen ord, for den gjorde akkurat det den sa den skulle gjøre. Enda bedre. Som det alltid gjorde. ' [Hvordan Cassinis Saturn -misjon fungerte (infografisk)]

Earl Maize, Cassini -programleder ved JPL, sa at han hadde 'en hel potpourri' av følelser - spesielt at det var en forlengelse av forskernes sanser ved Saturn, og nå er forbindelsen borte.

Når det gjelder selve Cassini -romfartøyet: 'Jeg kan snakke om at det er en robot som fullførte slutten på sitt levedyktige liv og som må legges i søppelhaugen, og det er et element av sannhet i det,' sa han. 'Det er også et element av sannhet om at det har vært vår ledsager og vår pliktoppfyllende tjener i flere tiår. Det er et tap, men det er også en følelse av ro og fred med det, fordi vi har gjort akkurat det vi mener er det riktige. '

'Cassini har avslørt en Saturn så kjent som vårt eget nabolag kan være,' la Spilker til. 'Og nå, en stund, til vi går tilbake, er det en veldig fjern verden - bare en liten, liten verden i et teleskop. Og detaljene i ringene, de bittesmå måner som snugglet seg så nært - de er alle borte. Inntil vi går tilbake. '

Thomas Zurbuchen, assisterende administrator for direktoratet for vitenskapsoppdrag ved NASAs hovedkvarter, var fokusert på å komme tilbake for å utforske de ekstraordinære måner også - spesielt Enceladus , blant de mest sannsynlige kandidatene i solsystemet for potensielt å være vert for eller utvikle liv, samt Saturns spennende største måne, Titan . [ Beboelig Titan? Cassini, Huygens avslørte underverkene til Saturns største måne ]

'Med dagens avslutning på dette oppdraget, vet vi nå at planetens måne vil forbli uberørt,' sa Zurbuchen på konferansen. 'Ikke bare gjorde vi vitenskap her helt på slutten, men vi beskyttet vitenskapen som skal gjøres i fremtiden, og vi kan - og vil sikkert, over tid - finne måter å gå tilbake til disse måner og utforske dem , fordi spørsmålene de har fått oss til å stille, holder oss våkne om natten. '

Men i mellomtiden vil romfartøyets siste, uvurderlige data fra stupet, så vel som det som er samlet fra dets 22 vågale dykk mellom planeten og dens ringer , venter fortsatt på analyse, og skjuler de siste funnene fra det romskipet. Som Michael Watkins, direktøren for JPL, sa det på konferansen, 'De siste sekundene kan være en rekke Ph.D. avhandlinger for studenter som skal komme. '

Cassinis vitenskapsteam vil ha mye arbeid fremover, men de vil bruke tid i ettermiddag på å minne om oppdraget, sa Spilker. Flygeteamet, derimot, skal sove og kommer sammen søndag ettermiddag - 'men jeg tror ikke vi skal vente til da med å åpne champagnen,' la Maize til.

'Cassini -oppdraget ble avsluttet i morges, høyt over Saturn -skyene,' sa Maize oppsummert. «Romfartøyet er borte. Takk og farvel, trofaste oppdagelsesreisende. Men arven etter Cassini har nettopp begynt - effekten som Cassini har, og vil ha, på fremtiden for planetutforskning vil fortsette i flere tiår. Lenge leve Cassini. '

'Ikke spør meg i morgen om jeg er klar til å bygge en til,' sa Webster. 'Men du kan spørre meg neste måned.'

Send Sarah Lewin en e -post til slewin@guesswhozoo.com eller følg henne @SarahExplains . Følg oss @Spacedotcom , Facebook og Google+ . Original artikkel om guesswhozoo.com .