Nyvunnet komet for å dykke gjennom solen neste uke

Comet Sun Storm

Solar and Heliospheric Observatory fanget dette bildet av en enorm koronal masseutstøting 1. oktober 2011, kort tid etter at en komet dukket ned i solen (innfelt til høyre). (Bildekreditt: SOHO / NASA / ESA)





En nyoppdaget komet løper mot et møte i midten av desember med solen-et møte som den sannsynligvis ikke vil overleve.

Kometen er kategorisert av astronomer som en 'sungrazer', og den er bestemt til å gjøre nettopp det; bokstavelig talt beiter overflaten av solen (kalt fotosfæren) og passerer gjennom solens intens varme korona, hvor temperaturen er målt til oppover 3,6 millioner grader Fahrenheit (2 millioner grader Celsius).

Selv om kometen ikke vil kollidere med solen, sier de fleste astronomer at oddsen er ganske lang for at den vil forbli intakt etter sin nærmeste passering av solen. Det mest spennende aspektet ved hendelsen er at komets forventede ødeleggelse skal være synlig på dataskjermen.



Og det er en veldig liten sjanse for at kometen på en eller annen måte skulle klarer å overleve , kan det kort bli synlig ved høylys dag. [Fantastiske nye solbilder fra verdensrommet]

Oppdagelse

Kometen ble oppdaget av den australske amatørastronom Terry Lovejoy 27. november ved bruk av et C8 Schmidt-Cassegrain-teleskop, som jobbet med et QHY9 CCD-kamera.



Til å begynne med trodde Lovejoy at det raskt bevegelige fuzzy -bildet han så, ikke var annet enn et kameraflekker. Men to netter senere, til tross for skyer og dis, klarte han å finne det uklare objektet igjen og ta flere nye bilder.

Lovejoy ringte deretter til noen pålitelige observatører for å bekrefte observasjonene hans. Han mottok den bekreftelsen 1. desember fra Mount John Observatory, basert i Mackenzie -bassenget på Sørøya i New Zealand. Da hadde 31 separate observasjoner av kometen blitt samlet for å bestemme en bane, og den første kunngjøringen om Lovejoy's oppdagelse ble gjort sist fredag ​​(2. desember) av Minor Planet Center i International Astronomical Union.

Den offisielle tittelen er C/2011 W3 (Lovejoy). Det er Terry Lovejoy sin tredje kometfunn.



Beiter solen

Astronom Gareth V. Williams beregnet en foreløpig bane for kometen, noe som indikerer at perihelion (nærmeste tilnærming til solen) vil skje kl. EST 15. desember (00:00 GMT 16. desember) i en avstand på 888 000 km fra solens sentrum, noe som betyr at kometen bare vil skumme 186 000 km over soloverflaten, sette den inn i den spesielle klassifiseringen av en 'Kreutz Sungrazer.'

'Jeg er fortsatt ganske overrasket over det faktum at W3 er en Kreutz Sungrazing -komet,' sa Lovejoy. 'Dette
er en helt spesiell oppdagelse for meg ettersom jeg lenge har blitt fascinert av Kreutz Sungrazing -kometene; det er over fire år siden min siste oppdagelse, og jeg håper den neste kommer mye før! '

Lovejoys oppdagelse er ganske spesiell siden det er første gang at en Kreutz Sungrazer er blitt oppdaget fra et bakkebasert teleskop på over 40 år. Vanligvis oppdages slike kometer bare innen få dager etter deres nærmeste tilnærming til solen, fra satellittbilder.

kryss

I året 1888 bemerket astronomen Heinrich Kreutz (1854-1907) at alle solkretskometer fulgte omtrent samme bane.

Astronomer tror nå at de en gang var biter av en enkelt gigantisk komet som fragmenterte i en fjern fortid. Og det er ganske sannsynlig at disse fragmentene har brutt seg selv gjentatte ganger etter hvert som de har gått i bane rundt solen, noe som resulterer i forskjellige kometer i perioder fra omtrent 500 til 800 år.

Til ære for Kreutz arbeid får denne spesielle gruppen kometer navnet Kreutz Sungrazers.

To av disse sungrazerne (sett i 1843 og 1882) utviklet ikke bare veldig lange haler, men oppnådde også det sjeldne skillet at de hadde vært lyse nok til å bli sett på høylys dag med det blanke øyet.

Og 1900-tallets lyseste komet dukket opp høsten 1965: Comet Ikeya-Seki. 21. oktober 1965 kunne mange enkelt se denne kometen med det blotte øye hvis solen var gjemt bak siden av et hus eller bare en utstrakt hånd. I Japan ble kometen beskrevet som å virke omtrent 10 ganger lysere enn fullmåne.

Små beiter

Fram til 1978 hadde bare rundt et dusin sungrazing -kometer blitt identifisert positivt.

Fra og med 1979 begynte de kretsende romobservatoriene å oppdage sungrazing -kometer ved hjelp av instrumenter kalt coronagraphs. En koronagraf er designet for å se på solatmosfæren ved å blokkere solens lyse plate. Små sungrazing -kometer, som normalt ville være for svake og for nær solens blending, kan plukkes opp ved hjelp av et koronagraf.

Faktisk blir solsangere nå rutinemessig oppdaget ved bruk av Large Angle Spectrometric Coronagraph på Solar and Heliospheric Observatory (SOHO) satellitt. Faktisk er SOHO den mest suksessrike kometoppdageren i historien, etter å ha funnet 2110 kometer over 16 års drift - i gjennomsnitt en omtrent hver tredje dag.

Det som er enda mer imponerende er at flertallet av disse kometene har blitt funnet av amatørastronomer og entusiaster fra hele verden, og søkte på SOHO -bildene etter sannsynlige kometkandidater fra sitt eget hjem.

Absolutt hvem som helst kan delta i dette prosjektet - alt du trenger er en Internett -tilkobling og litt fritid. Hvis du vil bli med på jakten, gå til: http://sungrazer.nrl.navy.mil/index.php?p=cometform .

Noen av disse er sannsynligvis bare noen få meter på tvers; ingen har overlevd feien rundt solen.

Skjebnen til kometen Lovejoy

På en måte er Kreutz -kometer som tog i alle størrelser som beveger seg langs det samme jernbanesporet mens de passerer vår stasjon (Jorden) i verdensrommet. Og som utålmodige pendlere kan vi bare se og lure på hva som venter oss oppover banen. Som vi nevnte tidligere, har tusenvis av sangrazere bokstavelig talt flommet forbi solen som små gjenstander som er korte synlige via satellittbilder.

Noen Kreutz -kometer er veldig lyse og spektakulære.

Gitt at minst 10 har nådd blotte øyesyn de siste 200 årene, kan en annen være rett rundt hjørnet. Den siste Kreutz Sungrazer som ble lys var Comet White-Ortiz-Bolelli i mai 1970. Før det var den blendende kometen Ikeya-Seki i 1965.

Siden Comet Lovejoy er den første sungrazer på over 40 år som ble oppdaget på vei til solen med et jordbasert teleskop, kan man lure på om det vil utvikle seg til et minneverdig skue.

Dessverre, mens Lovejoy sannsynligvis er mange ganger større enn de aller fleste Kreutz Sungrazers som feier til deres ultimate solnedgang, er det sannsynligvis mange ganger mindre enn de spektakulære Kreutz -kometer fra fortiden. Faktisk, da den var i samme avstand fra solen som Comet Lovejoy er nå, så kometen Ikeya-Seki over 1000 ganger lysere ut.

Ikeya-Seki og de ni andre sungrazerne med blotte øyne som har dukket opp de siste to århundrene klarte å overleve sine nære barberinger med solen fordi de var fysisk store og beveget seg med enorm fart. Faktisk, ved perihelion, beskriver solskinnende kometer bokstavelig talt en hårnålssving rundt solen med over en million miles i timen.

Men selv de større Kreutz -eksemplene dukker noen ganger opp fra solmøtene sine i ruiner. Kjernen til Ikeya-Seki brøt i minst tre stykker; Den store kometen fra 1882 kan ha brutt i seks eller åtte stykker.

Ifølge John Bortle fra Stormville, NY, som har observert flere hundre kometer i løpet av sine mer enn 50 år som en flittig amatørastronom, komet Lovejoy, ser det ut til å være bare beskjedent kondensert, i beste fall, og mangler noen åpenbar stjernekjerne , til og med en veldig svak. I mitt sinn lover dette ikke spesielt godt for dette formålet. Hvis det allerede kan være alvorlig oppbrukt i sine magre reserver av flyktige stoffer, hvor mye vil da være tilgjengelig for det siste dødsfallet i solcoronaen? '

Bortle legger til at en annen komet (du Toit i 1945) angivelig hadde et lignende fysisk utseende som Comet Lovejoy på vei til solen og hadde en lignende lysstyrke.

Til syvende og sist bleknet du Toit helt før du noen gang nådde solen. Er denne kometen Lovejoy fremtid? 'Jeg håper ikke det, men jeg må virkelig lure på det,' sa Bortle.

Død av en komet. . . på datamaskinen din!

For å få en god oversikt over Comet Lovejoy, reserver et sete ved siden av datamaskinen og følg med på SOHO -nettstedet: http://sohowww.nascom.nasa.gov/data/realtime/c3/512/ .

Kometen Lovejoy (hvis den ikke har forsvunnet helt) forventes å gå inn i kameras rekkevidde fra og med mandag (12. desember), og ser ut til å bevege seg raskt opp fra sør og deretter kurve seg raskt opp og rundt solen i det som kan vise seg å være en brennende død 16. desember.

Det er også en så liten sjanse for at denne kometen også kan bli synlig i høylys dag rundt den tiden.

Men det er bare forutsatt at kometen på en eller annen måte overlever sin nære børste med solen, noe som ikke ser veldig sannsynlig ut. Så igjen, du vet aldri.

Joe Rao fungerer som instruktør og gjesteforeleser ved Hayden Planetarium i New York. Han skriver om astronomi for New York Times og andre publikasjoner, og han er også en meteorolog på kameraet for News 12 Westchester, New York.