NASA Rover tilbringer marsj -vinterprøving inne på Red Planet

NASA

NASAs Mars Exploration Rover Opportunity brukte sitt navigasjonskamera for å fange denne utsikten over et utslag mot nord, 'Greeley Haven', hvor roveren vil fungere i løpet av sin femte marsvinter. Dette bildet, tatt av Opportunity 29. november 2011, ble utgitt 5. januar 2012. (Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech)





Etter å ha vandret på overflaten av Mars i nesten åtte år, lar en trofast NASA -rover forskere begynne å undersøke det mystiske interiøret på den røde planeten.

Arbeidet er hovedkomponenten i rover Opportunity's vintervitenskapskampanje på Mars, som nå er i gang. Men i stedet for å bore dypt i planetens tarm (som Opportunity ikke er utstyrt til), sitter roveren ganske stille og stråler radiosignaler hjem til Jorden.

Ved å analysere disse signalene håper forskere å få et grep om strukturen på planetens indre - fordelingen av masse, og kanskje hvor stor kjernen kan være, sier John Callas, Opportunitys prosjektleder ved NASAs Jet Propulsion Laboratory i NASA. Pasadena, California.



Venter på vinteren

Golf-størrelsen Opportunity landet på Mars 'sørlige halvkule 25. januar 2004, omtrent tre uker etter at tvillingen, Spirit, rørte seg. De to robotene var forventet å bruke 90 dager på å lete etter tegn på tidligere vannaktivitet. [Mars -bilder av Spirit and Opportunity]

De fant mange slike bevis på sine forskjellige landingssteder, noe som fundamentalt omformet forskernes forståelse av den røde planeten og dens historie. Og de to roverne fortsatte å chugge langs, langt overgått garantien; NASA erklærte Spirit død i fjor, og muligheten er fortsatt sterk.



Muligheten kom til den 14 kilometer brede (22 kilometer) Endeavour Crater august i fjor og brukte noen måneder på å stikke langs kanten. Men med en lang og kald vinter truende, måtte Opportunity finne et godt sted på kraterkanten for å vente på været.

Muligheten rullet inn på det stedet, uformelt kalt Greeley Haven, for omtrent en måned siden, sa Callas. På dette stedet (oppkalt etter en sen planetarisk geologiprofessor), kan roveren vippe solcellepanelene nordover i omtrent 15 grader, og maksimere kraften den kan trekke fra solen for å holde seg varm, aktiv og sunn.

Tiltaket er nødvendig i vinter fordi Opportunitys solcellepaneler er sterkt belagt med støv, har forskere sagt.



Men roveren vil ikke sove sesongen unna. Selv om den er relativt stasjonær, vil den undersøke steinene i Greeley Haven, ta panoramabilder av omgivelsene og - viktigst - sende radiosignaler tilbake til jorden.

Ser under overflaten

Misjonsteamet vil spore disse signalene ved å bruke Opportunitys bevegelse i forhold til Jorden som en proxy for rotasjonen av Mars, sa Callas. Forskere bør dermed kunne få svært presise målinger av planetens spinn.

De er spesielt interessert i å lære hvordan Mars 'spinnakse har endret seg, eller forutgående, siden NASAs Viking-oppdrag foretok lignende målinger tilbake på midten av 1970-tallet. Å vite presesjonen bør tillate forskere å få et mye bedre håndtak på den røde planetens indre struktur, sa Callas.

Forskere er også opptatt av å studere Mars 'nutering, som er en variasjon i planetens rotasjon i en mindre periode. Slik informasjon kan bidra til å avsløre om den røde planets kjerne er fast eller flytende.

Callas sammenlignet metodikken med å spinne et egg for å se om det er hardkokt eller rått.

'Hvis den spinner fritt, vet du at den er hardkokt. Hvis det går ned, vet du at det er rått, sier Callas til guesswhozoo.com. 'Og planeter gjør det samme. Hvis de har en flytende kjerne, har planeten en tendens til å slush, og du får denne effekten vi kaller nutation. Hvis det er en solid kjerne, er den stiv, så er den effekten mye mindre. '

Misjonsteamet vil spore Opportunitys radiosignaler nesten daglig. Etter tre til seks måneder forventer forskere å ha nok data til å begynne å få et grundig bilde av Mars-interiøret, sa Callas.

NASA

NASAs Mars Exploration Rover Opportunity skal tilbringe sin femte marsvinter på et sted uformelt kalt 'Greeley Haven' i 2012.(Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech/UA)

En vårvandring

Vintersolverv på den sørlige halvkule av Mars kommer i slutten av mars; etterpå vil solenergi øke på Greeley Haven og resten av Endeavour Crater.

Muligheten bør være i stand til å gjenoppta rovingen i slutten av mai eller deromkring - kanskje før hvis en vindstorm blåser mye støv av solcellepanelene, sa Callas. Deretter ville roboten med seks hjul dra sørover og utforske mer av Endeavour Crater.

Til tross for en leddgikt i robotarmen, er Opportunity fortsatt ved god helse, så det er ingen grunn til å tro at den ikke vil treffe bakken. Men Callas og resten av teamet tar ingenting for gitt med en 8 år gammel rover, selv en så oppnådd som Opportunity.

'Hver dag er som en gave,' sa Callas. 'Vi nærmer oss hver dag som om det er vår siste.'

Du kan følge guesswhozoo.com seniorforfatter Mike Wall på Twitter: @michaeldwall . Følg guesswhozoo.com for det siste innen romvitenskap og leting på Twitter @Spacedotcom og på Facebook .