Hvordan oppdage potensielt blendende 'nyttårskomet'

Comet Lovejoy (Q2 2014) ble oppdaget fra Australia 13. desember 2014.

Comet Lovejoy (Q2 2014) ble oppdaget fra Australia 13. desember 2014. (Bildekreditt: Phil Hart, CC BY-SA)





En nyoppdaget komet kan vise et spektakulært show i jordens himmel tidlig i 2015.

Kometen - offisielt katalogisert som 2014 Q2, eller Q2 for kort - burde være et fint objekt å se i små teleskoper og kikkert i store deler av januar. I mørk himmel fri for betydelig lysforurensning, kan kometen til og med være synlig med blikket.

Amatørastronom Terry Lovejoy oppdaget første kvartal 2014 like før daggry 17. august 2014, fra sitt avrullbare takobservatorium i Birkdale, Queensland, Australia. Den nylig oppdagede kometen er den femte Lovejoy har funnet siden 2007. Han så den på CCD-kamerabilder han tok ved hjelp av et Celestron C-8 teleskop. [Ta guesswhozoo.com's Comet Quiz]



True Color Image av Comet iSON

Da Lovejoy først så kometen, så den ut som en diffus glød omtrent 4000 ganger svakere enn den svakeste stjernen som er synlig for det blotte øyet. På det tidspunktet befant kometen seg i det sørlige stjernebildet Puppis the Stern og beveget seg veldig sakte nordvestover.

Kometen yter nå langt bedre enn de originale prognosene hadde antydet. Kort tid etter at kometen ble oppdaget, spådde astronomer at det ikke ville bli mye lysere enn størrelsesorden 8.



Astronomer måler lysstyrken til en stjerne på himmelen ved hjelp av en størrelsesorden. På denne skalaen har de lyseste objektene de minste tallene, og de svakeste objektene har de største tallene. Det er en 'tilbakestående' skala som astronomer arvet fra den gamle greske astronomen Hipparchus. De lyseste stjernene er størrelsesorden 0 og 1. De svakeste stjernene som er synlige uten optisk hjelp er størrelse 6.

Lysere utsikter

I november ble kometen lysere i et uventet raskt tempo, og skinte i størrelsesorden 9,2 18. november, størrelse 8,4 22. november og 7,9 29. november.



26. desember strålte Lovejoy i størrelsesorden 5,3. Observatører som bruker kikkert og små teleskoper har beskrevet det som en sirkulær flekk med hvitt lys, nesten 15 bue minutter i diameter (omtrent halvparten av månens tilsynelatende bredde), lysere nær sentrum og forsvinner rundt kantene.

Størrelsen på komets koma (atmosfæren rundt den kosmiske kroppens kjerne) måler for tiden 369 000 kilometer.

Ingen hale er rapportert, selv om fotografier med lang eksponering har indikert en sprø, smal vedheng som strekker seg utover fra kometen, så vel som en sterk grønnaktig nyanse i koma på grunn av tilstedeværelsen av cyanogen, en giftig gass, samt diatomisk karbon. Begge disse stoffene lyser grønt når de belyses av sollys. Dette kalles 'resonansfluorescens'.

Nærmest jorden 7. januar

Gareth V. Williams, fra Smithsonian Astrophysical Observatory, beregnet kometens reviderte bane basert på 530 observerte posisjoner fra 1. juli (før kometen ble oppdaget) til 4. desember. Han fant at kometen vil passere gjennom perihelionpunktet i sin bane (det nærmeste punktet til solen) 30. januar, når den passerer 193 millioner km fra solen. Imidlertid forventes kometen å nå sitt nærmeste punkt til jorden - minimum 70,2 millioner km - 7. januar.

Av denne grunn, forutsatt at kometen vil fortsette å lyse med sin nåværende hastighet, vil jeg foreslå at Lovejoy vil være på sitt lyseste rundt 7. januar, skinne så sterkt som magnitude 4.6, og dermed gjøre den til en av de lyseste kometene som ligger høyt i en mørk himmel siden det uventede utbruddet av Comet Holmes i oktober 2007. [101 fantastiske Skywatcher -bilder fra 2014]

Det er litt lysere enn Eta Ursae Minoris, den svakeste av de fire stjernene i bollen til Little Dipper . Så, vil du kunne få et glimt av kometen uten noe optisk hjelpemiddel? Svaret er enkelt: Hvis du kan se alle fire stjernene i Little Dipper's bowl, bør du kunne se kometen.

Bedre plassering for nordlendinger

Kometen Lovejoy beveger seg langs en syd-til-nord-sti, nesten vinkelrett på den himmelske ekvator, noe som betyr at den vil bli stadig bedre plassert for nordlige observatører for hver natt som går i løpet av de kommende ukene.

For tiden vil en lys voksemåne forstyrre muligheten til å se kometen Lovejoy. Månen blir full den 4. januar, og den vil lyse opp himmelen gjennom hele natten. Men 7. januar vil månen stige omtrent en time etter slutten av den astronomiske skumringen, noe som betyr at det vil være omtrent en time med mørk himmel for å se kometen. Og hver kveld deretter kommer månen opp en time senere enn forrige natt, noe som betyr gradvis lengre mørkeintervaller mens kometen klatrer høyere og mot en bedre observasjonsposisjon for tidlig kveldsvisning.

Siden den ble funnet i fjor sommer, hadde kometen holdt seg utelukkende innenfor grensene til stjernebildet Puppis. Men den har sakte fått fart da den nærmet seg både solen og jorden, og 17. desember gikk den endelig over fra Puppis til den tilstøtende stjernebildet Columba the Dove.

27. desember flyttet kometen inn i Lepus the Hare, og når det nye året begynner, er det der Lovejoy vil bo. I januar vil kometen bevege seg raskt mot nordvest fra Lepus, inn i Eridanus elven innen 3. januar og inn i Tyren Tyr innen 9. januar.

I løpet av denne tiden vil Comet Lovejoy løpe med omtrent 3 grader per dag, så selv noen få minutter med å se med et teleskop burde avsløre skiftet i forhold til bakgrunnsfeltstjerner.

Kometen vil deretter begynne å bremse i løpet av himmelen, nå Væren væren innen 17. januar og til slutt gå over grensen til Perseus helten og Triangulum trekanten i løpet av den siste uken i januar. [Se bilder av konstellasjoner av nattehimmelen]

Jo mørkere himmelen er, desto bedre er utsikten

Kometekspert John Bortle bemerket at kometenes imponerende vil variere avhengig av hvor mye lysforurensning det er i observatørens område.

'Nær perigee [punktet nærmest Jorden], ville jeg regne med at koma kommer til å senke seg en hel grad i diameteren [to ganger månens tilsynelatende bredde], kanskje til og med noe mer,' sa Bortle. 'Mye av det vil imidlertid sannsynligvis ha en ganske lav overflatelysstyrke som vil bli påvirket av lysforurensning. Urbanitter kan godt oppdage at bare kometens sentrale kondens er åpenbar for dem selv ved hjelp av optisk hjelpemiddel, noe som gir kometen mye mindre et imponerende utseende sammenlignet med det som sees av de som ser på mørke landlige steder. '

Bortle sa også at kometen sannsynligvis er litt for langt fra solen for at det skal være mye visuell støvhale, men de som fotograferer den bør fortsette å se et langt og imponerende gassformet vedheng. Men 'generelt sett burde det være interessant,' la han til.

Etter 7. januar, da Lovejoy trekker seg vekk fra jorden, vil kometen falme - men den vil gjøre det sakte, fordi den fremdeles vil nærme seg solen. Innen 30. januar skulle den være på rundt 5,4, men voksende måne vil igjen være en økende hindring. I februar, da kometen Lovejoy beveger seg bort fra både solen og jorden, bør den falme raskt. Så for de fleste observatører vil januar være måneden for å se det.

Neste mulighet på omtrent 8000 år

Kometen Lovejoy reiser i en svært langstrakt bane rundt solen, og basert på sin nåværende bane kan vi med en viss grad si at den har vært her før, for omtrent 11 500 år siden.

Når kometen feier gjennom det indre solsystemet i løpet av de kommende ukene, vil noe av orbitalenergien bli ødelagt, noe som vil redusere orbitalperioden litt. Dens neste planlagte opptreden gjennom vårt solnabolag forventes rundt 10 000 år.

Joe Rao fungerer som instruktør og gjesteforeleser ved Hayden Planetarium i New York. Han skriver om astronomi for magasinet Natural History, Farmer's Almanac og andre publikasjoner, og han er også meteorolog på kameraet for News 12 Westchester, New York. Følg oss @Spacedotcom , Facebook og Google+ . Original artikkel om guesswhozoo.com.